Nous ne connaissons pas leur bibliothèque et il n’y a pas de traces manuscrites où ces deux formidables artistes nous donnent des détails concernant leur formation.

Mais nous savons qu’en 1842, Salvatore Bongiovanni, le frère aîné de Giacomo, obtient le poste éminent de professeur de sculpture à l’Académie des Beaux-arts de Florence.

Les débuts à l’atelier avec son oncle Giacomo Bongiovanni se caractérisent par un certain calme vériste dans les visages et dans les poses.

Sculpture Terre Cuite Polychrome Bongiovanni et Vaccaro Caltagirone
Sculpture Terre Cuite Polychrome Bongiovanni et Vaccaro Caltagirone

Son tour de main se dégage surtout du coloriage réalisé à froid, où la délicatesse du pinceau est évidente, et où la palette de couleurs douces restitue la vraisemblance de la matière.

C’est avec l’entrée dans la boutique de son neveu Giuseppe Vaccaro que le réalisme cru émerge avec vigueur : son intérêt va du monde populaire et agreste aux groupes dans lesquels il semble y avoir une participation émotionnelle de l’artiste, selon une interprétation satirique qui tourne les personnages populaires en dérision. Les vêtements sont le résultat d’une expérimentation continue grâce à la superposition de petites bandes de terre cuite, un véritable habillage des figurines qui augmente le réalisme des détails des costumes populaires.

En modeleur habile, Giacomo parvient à faire « souffrir » la terre à modeler et donne de l’expressivité à la figurine, déchire les vêtements, saisit l’instant présent comme le ferait un artiste réaliste.

En 1856, Giacomo Bongiovanni laisse les rênes de la boutique à son neveu Giuseppe Vaccaro, en lui confiant la tâche de terminer les commandes des groupes de terre cuite.

L’artiste examine avec un enthousiasme croissant les caractères sarcastiques et grotesques des personnages, surpris en train de partager et d’engloutir de la nourriture avec voracité après avoir travaillé durement dans les champs, ou représentés dans un travail artisanal laborieux.

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détail figure Terre Cuite Bongiovanni et Vaccaro

Comparé à son oncle, Giuseppe est l’auteur de véritables petits drames psychologiques. Il met en scène ses figurines avec une attention particulière aux détails, y compris ceux qui pourraient paraître accessoires ou insignifiants aux fins de la compréhension de la scène.

Il est indéniable que le répertoire de paysannes et de paysans, entourés d’enfants et de brigands est le résultat de l’observation directe des petites gens qui fréquentent les marchés et les cérémonies religieuses.